Dr. Armand Aalamian says he wants to offer a place for medical residents to seek counsel about professionalism issues and contribute to a review and renewal of professionalism to ensure it is adapted to the 21st century.
An Avid Advocate

As a long-time family physician and teacher, Dr. Armand Aalamian says he’s well placed to take on the newly-created role of Assistant Dean, Resident Professional Affairs. As an Assistant Professor in the Department of Family Medicine and former post-graduate director, he describes himself as a “resident and learner advocate.” Dr. Aalamian received his MDCM from McGill in 1988 and completed his postgraduate residency in family medicine at the Montreal General Hospital and the McGill University Health Centre. He serves as a physician and teacher at the Jewish General Hospital and the CLSC Côte-des-Neiges and is also locum physician at the Innultsivik Health Centre in Puvirnituq, Quebec.

How would you define Resident Professional Affairs?

It’s a big term referring to many aspects of our profession, our commitment as physicians and all that that entails: altruism, integrity, honesty to our patients, communication skills and interprofessional collaborations. All these different aspects of professionalism pertain to residents but go beyond that since they also interact with other professionals, including nurses, pharmacists, occupational therapists, allied health care professionals, administrative staff and organizations outside of the hospitals.

Why was this position created?

Professionalism in medicine goes back to Hippocrates but there is certainly a need for a renewal and looking at professionalism in the 21st century. We have a new society in terms of technology. We have a lot of resource allocation issues: where should the emphasis be in terms of resources, how should we divide our time? There are issues of consumerism because patients regard medicine in many ways as a product and as such have certain requests and demands. As physicians, we have to be providers and comply with a professional code of ethics. There is also the question of how we as a profession, a university and a faculty interact with the pharmaceutical companies and maintain our scientific and ethical integrity.

Can you give examples of some of your responsibilities?

One of the biggest mandates for this job is being a resident and a learner advocate. The Dean really wants residents to feel comfortable in approaching an individual to discuss issues of professionalism on an anonymous basis. These could range from issues of communications skills, conflict resolution, interactions with others… things that need to be improved within the learning environment.

We are also looking not only at the providers, but also the patients: at how we can bring them into this process and have their voices heard. The other important issue we are looking at is professionalism, not only at the university level, but also at a provincial and national level. We are working on tools for evaluating and promoting professionalism.

How do you plan to enhance residents’ well-being?

We know that being in residency and being a medical student is very stressful. So we are working actively to put resources together for students and residents who find themselves in difficulty. These include websites and needs assessments. Another exciting project is the development of a very concrete, two-week orientation program for international medical graduates coming to our different residency programs.

Are you promoting this service to students?

It is being promoted at a program director level, the teacher’s standpoint and the administration’s standpoint. We are meeting individual program residents, going to the different hospitals, meeting the different specialties and letting them know about this position.

How does this position compare to the one of Associate Dean, Postgraduate Medical Education and Professional Affairs?

I assist the Associate Dean in issues pertaining to professionalism. But his role has an evaluation component, assuring that all programs from an educational and curriculum standpoint function well and comply with university and accreditation standards. I don’t have an evaluation component to my job, which in fact keeps me at an arm’s length from the Associate Dean. I can therefore act as an advocate for the residents and the learners without the element of evaluation.

What are some of the most pressing professionalism issues today?

I think that it’s really important that we look at our learning environment and make sure we maintain excellent standards. Another pressing issue is better integration of international medical graduates within our community, especially in terms of cultural and professionalism issues.

What do you mean by professionalism?

We are in the process of better defining what professionalism means but it would be about respecting the patient’s needs above yours. Concrete examples would be showing up when you are on call, being responsive when called at the hospital, and making sure that you follow up on patients’ results and concerns. It also means approaching patients and all those that you interact with in a respectful and professional manner. Learning to listen well, presenting yourself in a professional manner, owning up to mistakes and being honest and professional in communicating them.

What do you see as being your biggest challenge?

I think my biggest challenge is making a cultural shift to a learner-based learning environment. In medicine, we have a patient-centered model. Patients are the centre of our practice. And in teaching, I believe, learners have to be at the centre of teachers’ practices. To me, these are the biggest challenges – making that cultural shift, working on student and learner rights and responsibilities, and a code of conduct.

What attracted you to this new position?

I have been at McGill for over 24 years and I really believe that we have a strong base of professionals and a large amount of talent. However, at the Faculty of Medicine, we need someone who can put in place a structure to formally and explicitly implement the principles of Professionalism. I also believe that improving the learning environment for our residents and our students should be a big priority for us as teachers. Throughout my career, I’ve taken on challenges that I’m really interested in, like this one, and that’s why I love what I do.

Le Dr Armand Aalamian a déclaré qu’il voulait offrir aux résidents en médecine un endroit où ils trouveraient des conseils sur les problématiques de professionnalisme et contribuer à une révision et à un renouvellement du professionnalisme pour veiller à ce qu’il soit adapté au XXIe siècle.

Un féroce défenseur

À titre de médecin de famille et d’enseignant de longue date, le Dr Armand Aalamian se dit bien placé pour endosser les fonctions nouvellement créées de doyen adjoint, Affaires professionnelles (Soutien aux résidents). En tant que professeur adjoint au Département de médecine familiale et ex-directeur des études supérieures, il se décrit comme un « défenseur des résidents et des étudiants ». Il a reçu son doctorat en médecine de l’Université McGill en 1988 et a terminé sa résidence en médecine familiale à l’Hôpital général de Montréal et au Centre universitaire de santé McGill. Le Dr Aalamian est médecin et professeur à l’Hôpital général juif ainsi qu’au CLSC Côte-des-Neiges. Il est aussi médecin suppléant au Centre de santé Inuulitsivik, à Puvirnituq, au Québec.

Comment définissez-vous Affaires professionnelles – soutien aux résidents?

C’est un grand mot qui fait référence à un grand nombre d’aspects de notre profession, notre engagement en tant que médecin et tout ce que cela entraîne : altruisme, intégrité, honnêteté envers nos patients, compétences en communications et collaborations interprofessionnelles. Tous ces différents aspects du professionnalisme sont associés aux résidents, mais cela va plus loin puisque nos résidents interagissent avec d’autres professionnels, y compris les infirmiers et infirmières, les pharmaciens et pharmaciennes, les ergothérapeutes, d’autres professionnels des soins de santé, le personnel administratif et des organisations extérieures aux hôpitaux.

Pourquoi ce poste a-t-il été créé?

Le professionnalisme, en médecine, remonte à Hippocrate, mais il existe certainement un besoin de renouveler et d’examiner le professionnalisme dans le contexte du XXIe siècle. Nous faisons partie d’une nouvelle société, du point de vue technologique. Nous sommes confrontés à un grand nombre de problèmes d’allocation des ressources : où doit-on mettre l’emphase en termes de ressources? Comment devrions-nous partager notre temps? Certaines problématiques se rapportent au consumérisme parce que les patients considèrent souvent la médecine comme un produit et, en tant que tel, ont certaines requêtes et demandes. En tant que médecins, nous devons être les fournisseurs de ces produits et nous conformer à un code d’éthique professionnel. Il y a aussi la question de comment nous, en tant que membres d’une profession, d’une université et d’une faculté, interagissons avec les sociétés pharmaceutiques et conservons notre intégrité scientifique et éthique.

Pouvez-vous donner des exemples de certaines de vos responsabilités?

Un des mandats les plus importants dans ce travail consiste à représenter les résidents et les étudiants. Le doyen souhaite vraiment que les résidents se sentent à l’aise pour discuter de problématiques de professionnalisme avec un tiers sur une base anonyme. Il peut s’agir de problèmes de compétences en communication, de résolution de conflits et d’interactions avec d’autres, tous des aspects qui doivent être améliorés au sein de l’environnement d’apprentissage.

Nous observons non seulement les médecins, mais aussi les patients : comment les intégrer dans ce processus pour qu’ils puissent se faire entendre. L’autre problématique importante sur laquelle nous nous penchons est le professionnalisme, non seulement à l’échelon universitaire mais aussi aux niveaux provincial et national. Nous développons des outils pour évaluer et promouvoir le professionnalisme.

Comment planifiez-vous améliorer le bien-être des résidents?

Nous savons qu’il est très stressant de faire une résidence et d’étudier en médecine. Nous travaillons donc activement à réunir des ressources pour les étudiants et les résidents en difficulté. Ces ressources comprennent des sites Internet et des évaluations des besoins. Un autre projet stimulant est la mise sur pied d’un programme d’orientation très concret, d’une durée de deux semaines, à l’intention des diplômés en médecine étrangers qui intègrent nos différents programmes de résidence.

Faites-vous la promotion de ce service auprès des étudiants?

Nous en faisons la promotion à l’échelon des directeurs de programmes, des points de vue des enseignants et de l’administration. Nous rencontrons les résidents du programme individuellement en nous rendant dans les divers hôpitaux, en rencontrant les différents spécialistes et en les renseignant sur ce poste.

Comment cette fonction se compare-t-elle à celle de vice-doyen, Enseignement médical et Affaires professionnelles de cycles supérieurs?

J’aide le vice-doyen à traiter les problématiques touchant le professionnalisme. Mais son rôle contient une part d’évaluation; il doit veiller à ce que tous les programmes, tant en termes d’enseignement que de contenu pédagogique, fonctionnent bien et répondent aux normes de l’université et de l’accréditation. Mon travail ne comporte pas de composante d’évaluation, ce qui fait que je suis très indépendant du vice-doyen. Je peux par conséquent agir comme le représentant des résidents et des étudiants sans l’élément de l’évaluation.

Quelles sont les problématiques les plus pressantes en matière de professionnalisme de nos jours?

Je pense qu’il est vraiment important que nous examinions l’environnement d’apprentissage et que nous veillions à maintenir des normes d’excellence. Une autre problématique urgente est d’assurer une meilleure intégration des diplômés en médecine étrangers au sein de nos communautés, spécialement en termes de culture et de professionnalisme.

Qu’entendez-vous par professionnalisme?

Nous sommes en train de mieux définir ce que signifie le professionnalisme, mais on peut dire que cela signifie faire passer les besoins du patient avant les nôtres. Notons comme exemple le simple fait de nous présenter au travail lorsqu’on est sur appel, d’être réceptif lorsqu’on nous appelle à l’hôpital et de veiller à faire un suivi des résultats et des inquiétudes des patients. Cela signifie aussi aborder les patients et toutes les personnes avec lesquelles nous interagissons d’une manière respectueuse et professionnelle. Apprendre à bien écouter, à se présenter d’une manière professionnelle, à avouer nos erreurs et à les communiquer honnêtement et professionnellement.

Que considérez-vous comme votre plus grand défi?

Je pense que mon plus grand défi est de réaliser un virage culturel qui fera en sorte que notre environnement d’apprentissage soit basé sur l’étudiant. En médecine, notre modèle est centré sur le patient. Les patients sont au centre de notre pratique. Et en enseignement, je crois, les étudiants doivent être au centre de la pratique des enseignants. Pour ma part, ce sont les plus grands défis, soit réaliser ce virage culturel, travailler sur les droits et les responsabilités des étudiants et établir un code de conduite.

Qu’est-ce qui vous a attiré dans cette fonction?

Je suis à l’Université McGill depuis plus de 24 ans et je suis convaincu que nous disposons d’une équipe solide de professionnels et de beaucoup de personnes talentueuses. Toutefois, à la Faculté de médecine, nous avons besoin de quelqu’un qui puisse mettre en place une structure pour implanter formellement et explicitement les principes du professionnalisme. Je crois aussi que le fait d’améliorer l’environnement d’apprentissage de nos résidents et de nos étudiants devrait être notre grande priorité en tant qu’enseignants. Au cours de ma carrière, j’ai relevé des défis qui m’intéressaient, comme celui-ci, et c’est pourquoi j’adore ce que je fais.